Historia de las patatas

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Durante su expedici贸n cient铆fica a la Patagonia a bordo del HMS Beagle, el naturalista brit谩nico Charles Darwin qued贸 fascinado por una planta sudamericana sorprendentemente adaptable. 

En su registro, Darwin escribi贸: 芦Es notable que la misma planta se encuentre en las monta帽as est茅riles del centro de Chile, donde no cae una lluvia durante m谩s de seis meses, y dentro de los bosques h煤medos de las islas del sur. 芦

La planta que observ贸 Darwin fue la papa o patata. El tub茅rculo fue notable tanto por su adaptabilidad como por su valor nutricional. Adem谩s de proporcionar almid贸n, un componente esencial de la dieta, las papas son ricas en vitamina C, altas en potasio y una excelente fuente de fibra. 

De hecho, las patatas por s铆 solas suministran todos los nutrientes vitales, excepto calcio, vitamina A y vitamina D. La planta de f谩cil cultivo tiene la capacidad de proporcionar alimentos m谩s nutritivos m谩s r谩pidamente en menos tierra que cualquier otro cultivo alimenticio, y en casi cualquier h谩bitat.

El origen de la papa

La papa se cultiv贸 por primera vez en Am茅rica del Sur entre tres y siete mil a帽os atr谩s, aunque los cient铆ficos creen que pueden haber crecido en la regi贸n hace 13,000 a帽os. 

Los patrones gen茅ticos de distribuci贸n de la papa indican que la patata probablemente se origin贸 en la regi贸n monta帽osa del centro-oeste del continente. Seg煤n el Dr. H茅ctor Flores, 芦el lugar de origen m谩s probable de la patata se encuentra entre el sur de Per煤 y el noreste de Bolivia. Los restos arqueol贸gicos datan de 400 aC y se han encontrado a orillas del lago Titicaca.

Los primeros cronistas espa帽oles, que usaron mal la palabra india batata (batata) como el nombre de la patata, notaron la importancia del tub茅rculo para el Imperio Inca. 

Los incas hab铆an aprendido a conservar la papa para almacenarla deshidratando y machacando papas en una sustancia llamada chu帽u. El chu帽u pod铆a almacenarse en una habitaci贸n por hasta 10 a帽os, proporcionando un excelente seguro contra posibles fallas en los cultivos. 

La introducci贸n de la patata

Los conquistadores espa帽oles se encontraron por primera vez con la papa cuando llegaron a Per煤 en 1532 en busca de oro, y observaron a los mineros incas comiendo chu帽u. 

En ese momento, los espa帽oles no se dieron cuenta de que la patata representaba un tesoro mucho m谩s importante que la plata o el oro, pero gradualmente comenzaron a usar las papas como raciones b谩sicas a bordo de sus barcos. 

Despu茅s de la llegada de la patata a Espa帽a en 1570, algunos granjeros espa帽oles comenzaron a cultivarla a peque帽a escala, principalmente como alimento para el ganado. 

Desde Espa帽a, las papas se extendieron lentamente a Italia y otros pa铆ses europeos a fines del siglo XVI. En 1600, la patata hab铆a entrado en Espa帽a, Italia, Austria, B茅lgica, Holanda, Francia, Suiza, Inglaterra, Alemania, Portugal e Irlanda. Pero no recibi贸 una c谩lida bienvenida.

En toda Europa, las papas fueron consideradas con sospecha, disgusto y miedo. No las com铆an, sino que, se usaron solo como forraje animal y sustento para los hambrientos. En el norte de Europa, las papas se cultivaban principalmente en jardines bot谩nicos como una novedad ex贸tica. 

Incluso los campesinos se negaron a comer de una planta que produc铆a tub茅rculos feos y deformes y que proven铆a de una civilizaci贸n pagana. Algunos sintieron que el parecido de la planta de patata con las plantas de la familia de las solan谩ceas insinuaba que era la creaci贸n de brujas o demonios.

D茅jenlos comer papas

En la mayor parte de Europa, las clases altas vieron el potencial de la papa antes que las clases bajas m谩s supersticiosas, y el est铆mulo para comenzar a cultivar papas ten铆a que venir desde arriba. 

En Inglaterra, amantes de la carne, los granjeros y los trabajadores urbanos consideraban las patatas con extremo disgusto. En 1662, la Royal Society recomend贸 el cultivo del tub茅rculo al gobierno ingl茅s y a la naci贸n, pero esta recomendaci贸n tuvo poco impacto. 

Las papas no se convirtieron en un alimento b谩sico hasta que, durante la escasez de alimentos asociada con las Guerras Revolucionarias, el gobierno ingl茅s comenz贸 a cultivar patatas de forma oficial. 

En 1795, la Junta de Agricultura emiti贸 un panfleto titulado 芦Consejos sobre la cultura y el uso de la patata禄. Esto fue seguido en breve por editoriales a favor de la patata y recetas con patatas en The Times. Gradualmente, las clases bajas comenzaron a seguir el ejemplo de las clases altas.聽

Todos comen patatas

Un patr贸n similar surgi贸 en el Canal de la Mancha en los Pa铆ses Bajos, B茅lgica y Francia. Si bien la papa gan贸 terreno lentamente en el este de Francia (donde a menudo era la 煤nica cosecha que quedaba despu茅s de que soldados merodeadores saquearan campos de trigo y vi帽edos), no logr贸 una aceptaci贸n generalizada hasta finales de 1700. 

Los campesinos segu铆an sospechando, a pesar de un art铆culo de 1771 del Facult茅 de Paris que testificaba que la papa no era da帽ina sino beneficiosa.

La gente comenz贸 a superar su disgusto cuando la planta recibi贸 el sello de aprobaci贸n real: Luis XVI comenz贸 a lucir una flor de patata en su ojal, y Mar铆a Antonieta llevaba la flor de papa p煤rpura en su cabello. 

Federico el Grande de Prusia vio el potencial de la papa para ayudar a alimentar a su naci贸n y reducir el precio del pan, pero enfrent贸 el desaf铆o de superar los prejuicios de la gente contra la planta. 

Rusia y las patatas

En el Imperio ruso, Catalina la Grande orden贸 a sus s煤bditos que comenzaran a cultivar el tub茅rculo, pero muchos ignoraron esta orden. 

Fueron apoyados en esta disensi贸n por la Iglesia Ortodoxa, que argument贸 que las papas eran sospechosas porque no fueron mencionadas en la Biblia. Las papas no se cultivaron ampliamente en Rusia hasta 1850, cuando el zar Nicol谩s I comenz贸 a hacer cumplir la orden de Catalina.

Auge de la poblaci贸n de papas

Cuando la dieta europea se expandi贸 para incluir patatas, no solo los agricultores pudieron producir mucha m谩s comida, sino que tambi茅n obtuvieron protecci贸n contra la cat谩strofe de una p茅rdida de cultivos de granos y controles peri贸dicos de la poblaci贸n causados 鈥嬧媝or la hambruna. 

Las papas altamente nutritivas tambi茅n ayudaron a mitigar los efectos de enfermedades como el escorbuto, la tuberculosis, el sarampi贸n y la disenter铆a.

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